Лось – самый крупный современный олень. Взрослые самцы имеют длину тела до 300 см, высоту в холке до 235 см и массу до 580-600 кг. По общему облику лось хорошо отличается от других оленей. Он очень высоконогий, с мощной грудной клеткой, относительно коротким туловищем и тяжелой горбоносой головой. Верхняя губа вздутая и сильно нависает над нижней. Очень большие, широкие и подвижные уши. Под горлом свешивается вниз мягкий кожистый вырост — «серьга», достигающая 25-40 см.

Рога лося состоят из короткого ствола и широкой уплощенной, несколько вогнутой лопаты. От лопаты вперед, наружу и назад отходят отростки, более или менее равномерно обрамляющие лопату (на роге может быть до 18 отростков). Однако рога лося очень изменчивы по строению, и обычно плоская часть лопаты бывает невелика, а отростки длинные. Иногда вперед от лопаты отходит мощный отросток, раздвоенный на конце. Бывают рога оленьего типа, т. е. без лопаты, короткий ствол дает отростки в горизонтальной плоскости, направленные вперед, в стороны и назади слегка загнутые кверху.

Окраска лося буровато-черная. Ноги от середины голени и предплечья вниз светло-серые, почти белые. Зеркала нет. Лось распространен очень широко, населяя пояса северных лесов Евразии и Северной Америки. В середине прошлого столетия и, повторно, в начале нашего столетия происходило резкое сокращение ареала лося в Европе. В результате охраны лося, омоложения лесов и сокращения числа волков начиная с 20-х годов и особенно быстро в конце 40-х началось восстановление ареала лося и быстрое расселение его к югу и юго-западу.

В результате лось расселился в России, Польше, Венгрии и Чехии, Норвегии, Швеции и Финляндии. В Азии водится в Северной Монголии и Северо-Восточном Китае. В Северной Америке лось населяет леса Канады, где живет около 500 тысяч лосей. Самые крупные лоси с наиболее мощными рогами лопатой относятся к американскому подвиду A. a. gigas и восточно-сибирскому A. a. pfizenmayeri; самый мелкий лось с оленеобразными рогами относится к уссурийскому подвиду А. а. cameloides.  

Лоси населяют самые различные леса, заросли ивняков по берегам степных рек и озер, а в лесотундре держатся по березнякам и осинникам. Как в степи, так и в тундре встречаются летом и вдали от леса, иногда на сотни километров. В горных лесах придерживаются широких долин, пологих склонов и плато, избегая резко пересеченного рельефа. Летом лоси предпочитают гари и лесосеки, где богатая поросль лиственных деревьев, буйно разрастается высокотравье, в том числе любимый корм лося — кипрей (иван-чай). Большое значение для лося имеют леса с болотами, тихими реками, ручьями и озерами, где они кормятся водной растительностью. Зимой для лося необходимы смешанные и хвойные леса с густым подлеском или хорошим подростом молодняка, особенно сосны, осины или березы, рябины и др.

Почти повсюду лоси посещают солонцы, где пьют солоноватую воду и грызут богатую солью почву или лижут камни. В период гона около самца очень редко бывает более одной самки; самец лося не собирает гаремы, как большинство других оленей. Правда, известны случаи, когда самцы лося ходили с 2-3 самками, ревниво охраняя их от других самцов, находящихся поблизости. На лосефермах и в охотничьих хозяйствах, где резко преобладают самки, также отмечены случаи, когда один самец оплодотворяет до 7 самок, но все эти случаи нельзя считать нормальными. В августе или сентябре, обычно на рассвете и вечером, самцы начинают стонать, как называют охотники рев лосей. Негромкий голос лося напоминает глухое мычание. В это время самцы возбуждены, ломают рогами ветви и верхушки небольших деревьев, выбивают копытами ямы, отыскивают самок, ходят за ними, отгоняя молодых лосей.

За одной самкой ходят часто два и больше самцов, между самцами иногда возникают драки. В период гона самки и особенно самцы утрачивают обычную осторожность, бродят по дорогам, не боятся людей, так что осенью всегда создается впечатление, что лосей в лесу стало больше, чем летом. Весь период гона, от начала стона до последних случаев спаривания, длится до двух месяцев и заканчивается в октябре, иногда в ноябре. Самки принимают участие в размножении на вторую или третью осень. Самцы — на год позднее. Беременность у лосих продолжается 225-240 дней. Отел происходит в апреле — мае, иногда, в северных районах, в начале июня. Лосиха приносит одного или двух лосят, в зависимости от места и условий года. Второй лосенок в парных пометах часто погибает.

Лосята родятся светло-рыжими, однотонными, без пятен. Обычно около недели остаются на одном месте, при опасности затаиваясь в траве или кустах. С недельного возраста ходят за матерью. С этого времени лосята уже объедают листья с березок и осинок, однако сгибать и заламывать молодые деревца научаются только к осени. Траву достать из-за своей длинноногости они в первое время не могут. Только в месячном возрасте или позднее лосята приобретают навык во время кормежки ползать на «коленях». Молочное кормление обычно продолжается 3,5- 4 месяца, но самки, которые не принимают участия в гоне, кормят до ноября — декабря. Молоко лося в мае — июне имеет жирность 8-13%, т. е. оно в 3-4 раза жирнее коровьего и в 5 раз больше содержит белков (12-16%). За сутки лосенок выпивает до 1-2 л молока.

Новорожденные лосята имеют массу от 6 до 16 кг, быстро растут и к осени достигают 120-130 кг, иногда 200 кг. Первые рога вырастают у самцов через год — в апреле — мае; в конце июля — августе они отвердевают. Эти рога обычно не имеют еще отростков. Рога с хорошо выраженной лопатой появляются только на пятом году жизни. Взрослые самцы сбрасывают рога в ноябре — декабре, редко позже. Новые рога начинают расти в апреле — мае. Пока рога мягкие, они чувствительны к ударам и укусам насекомых. Твердеют они в июле, а в августе-сентябре самцы очищают их от кожи. Лоси живут до 20-25 лет, но большинство животных в природе погибает значительно раньше. Так, на севере, в многоснежных районах, ранней весной, когда медведи выходят из берлог, они часто нападают на лосей. Стельных лосих они преследуют иногда многие километры. Еще чаще добычей медведя становятся новорожденные лосята; правда, лосиха защищает свое потомство, и не всегда безуспешно.

Известны случаи, когда лоси убивали или тяжело ранили ударом передних копыт нападающих на них медведей. Поэтому медведи стремятся подкараулить или загнать лося в густые заросли, где лось не может свободно отбиваться передними ногами. Очень опасны для лосей могут быть волки. Но на взрослых лосей волки нападают только стаей, да и то избегают бросаться спереди. Но молодых и подростков погибает от волков очень много. В отличие от медведя, волки нападают на лосей в малоснежный период, поскольку по рыхлому и высокому снегу волкам трудно угнаться не только за взрослым лосем, но и подростком. Много маленьких лосят погибает в затяжные весны с возвратом холодов и снега. Немало их ломает свои хрупкие ножки о бурелом в тайге или тонет при переправах через реки во время ледохода.

Лось — важнейшее охотничье-промысловое животное как в России, так и в Швеции, Финляндии, Канаде. От него получают хорошее мясо и ценную кожу. Многолетний опыт лосефермы показал, что процесс приручения любого дикого новорожденного лосенка чрезвычайно прост. Он начинается и заканчивается первой же кормежкой молоком из бутылки с соской. Лосенок привязывается к кормящему его человеку на всю жизнь. Был случай, когда на вольном выпасе в тайге пропала годовалая лосиха. Спустя два года она встретилась в тайге со своим «кормильцем» и, услышав его голос, сразу же подбежала к нему, стала обнюхивать лицо, руки и тыкать мордой в карман, из которого когда-то доставала лакомства. Лосиха прошла за человеком около 10 км до лосефермы и осталась там жить. За два года жизни в тайге с дикими лосями она нисколько не одичала.

Бывали случаи, что лоси, ушедшие с лосефермы, сами возвращались обратно. На лосеферме лосихи живут по 15 лет и более, дают потомство на протяжении 8-10 лет подряд. На лосеферме родилось около 100 лосят и есть лоси уже четвертого-пятого поколения. Лоси быстро привыкают к дойке, при этом они переносят свой материнский инстинкт на доярок, к которым необычайно привязаны. В седле лось может нести 80-120 кг, а запряженный в сани — до 400 кг. Правда, летом лоси могут использоваться только в ночное время, ибо очень страдают и даже погибают днем во время работы от перегрева. Зимой лосей можно использовать на работе и днем. Они действительно незаменимы при таежном бездорожье, в заболоченных, захламленных лесах, а также в весеннюю распутицу.

Таким образом, лосеферма показала полную возможность приручения и воспитания этого животного. Однако разведение лосей в широких масштабах встречает затруднения, так как на малых площадях невозможно прокормить большое количество животных, требующих очень много древесно-кустарниковых кормов. Не менее важные успехи лосефермы состоят в том, что на лосях, содержащихся на ферме при вольном выпасе, удалось подробно изучить многие вопросы биологии, физиологии и болезней животных, чего нельзя было сделать на диких лосях в природе.

Энциклопедия флоры и фауны